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Comment le traumatisme se transmet-il de génération en génération ?

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La transmission des traumatismes est-elle multigénérationnelle ? Les enfants des survivants d’exactions de masse sont-ils plus susceptibles de développer des troubles psychologiques ? Pour comprendre le processus des transmissions multigénérationnelles des traumatismes, Maria Armoudian s’entretient avec Andrei Novac et Yael Danieli sur l’impact du mode d’adaptation post-traumatique des survivants au regard de leurs enfants.

Andrei Novac est professeur clinique de psychiatrie à la faculté de médecine de l’université de Californie à Irvine, et directeur fondateur du programme sur le stress traumatique.

Yael Danieli est directrice du projet de groupe pour les survivants de l’Holocauste et leurs enfants. Elle est la coprésidente fondatrice du Réseau international des survivants de l’Holocauste et du génocide, et directrice fondatrice de la Société internationale pour l’étude du stress traumatique.

Cet entretien a été édité dans un souci de clarté et de longueur

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Maria Armoudian : Qu’est-ce que le traumatisme intergénérationnel exactement, Yael Danieli ?

Yael Danieli : En fait, nous parlons de l’héritage intergénérationnel des traumatismes. Nous entendons par là les héritages, bons et mauvais – ce n’est pas seulement mauvais – mais les héritages avec lesquels les enfants grandissent…

MA : Vous dites donc qu’ils ont adopté une façon particulière de faire face à la vie et aux traumatismes de la vie, basée sur ce que leurs parents ont fait lorsqu’ils étaient confrontés à un traumatisme très grave ?

YD : Les parents se sont adaptés à leur traumatisme du mieux qu’ils ont pu. Ils ont fait face à la situation de différentes manières. Comme je l’ai décrit dans nos recherches, ils ont fait face par exemple en adaptant un comportement de victime, ou un comportement de combat permanent, ou un comportement d’insensibilité au monde. Et les enfants ont grandi dans des foyers qui contenaient ce que j’appelle les ” modes d’adaptation ” des parents, et ils ont dû s’adapter eux-mêmes à leur propre environnement, à l’histoire de leurs parents et à la leur. C’est ce que j’appelle les ” impacts d’adaptation réparatrice “, où les enfants s’adaptent simplement à ce dans quoi ils sont mis au monde lorsqu’ils sont mis au monde. Par réparatrice, je veux souligner que la principale mission des enfants dans la vie, consciente ou non, est de réparer les parents, et eux-mêmes, du traumatisme vécu – c’est ce que j’entends quand je dis réparatrice. Ainsi, dans l’adaptation des enfants à leur propre vie après un traumatisme, après le traumatisme de leurs parents, ils développent des impacts d’adaptation réparatrice d’eux-mêmes. Aujourd’hui, les impacts sont d’une grande intensité si ils prennent le dessus sur leur vie. Les enfants souffrent beaucoup si les adaptations réparatrices sont plus directes, bien qu’ils ne connaissent pas forcément une vie pleine de souffrances et qu’ils puissent vivre une vie beaucoup moins difficile que celles dont les impacts sont importants.

MA : Pouvez-vous nous donner un exemple ?

YD : Un enfant, par exemple, à qui chaque tâche que vous proposez dit “Je ne peux pas, je ne peux pas”. Cela signifie que l’enfant ne se sent pas à la hauteur de la rencontre avec le monde et se rabaisse très souvent même s’il a toutes les capacités mais n’a pas le sentiment d’en être capable. Ils peuvent manquer de confiance en eux, ils peuvent vivre le monde comme un endroit très menaçant parce que leurs parents leur ont peut-être appris que le monde est un endroit dangereux et qu’il faut être vigilant tout le temps.

MA : Et c’est quelque chose que le parent ne dirait pas nécessairement. Alors, d’où cela vient-il ?

YD : En premier lieu, les parents le disent en racontant des histoires. Les parents peuvent également se comporter de la sorte si chaque coup à la porte devient effrayant, et l’enfant peut avoir fait l’expérience du comportement de ses parents, et pas seulement de leurs paroles. Le monde est un endroit effrayant et les gens disent même que les États-Unis sont un endroit où il fait peur de vivre. Mais même lorsqu’il est silencieux, le comportement peut véhiculer ce genre de peur ou bien il serait difficile pour les parents de laisser les enfants se séparer d’eux. Voici quelques exemples.

MA : Andrei Novac, comment voyez-vous cela ?

Andrei Novac : Juste pour me situer, dans mes premières années, c’était l’époque où je travaillais davantage avec Yael et où je m’intéressais beaucoup aux aspects biologiques de la transmission intergénérationnelle. Ce document fait référence à une certaine vulnérabilité spécifique des enfants de survivants, je n’ai pas été le premier à le signaler. Mais ce que nous savons, juste pour résumer un peu : il y a de nombreux aspects, il y a tout un continuum de ce que nous appelons la transmission intergénérationnelle, comme l’a dit Yael, l’héritage multigénérationnel de la transmission. Je me concentrerai brièvement sur ce que nous savons de la biologie de la transmission, puis sur mes recherches actuelles sur la mémoire implicite ou ce qu’on appelle la mémoire non déclarative.

Ainsi, les premiers travaux, qui se poursuivent aujourd’hui sur différents cerveaux, étudient la transmission intergénérationnelle dans différentes familles d’enfants victimes d’agressions sexuelles et dans de nombreux autres groupes. En gros, il y a une transmission transplacentaire dans le placenta des mères de divers produits chimiques, dont le cortisol. Il a été démontré que le niveau de cortisol est anormal chez les mères qui ont subi un traumatisme ou qui viennent d’un milieu traumatique ou qui souffrent de SSPT. Les enfants ont tendance à être hyperréactifs au cours des deux premières années, il semble donc y avoir une composante biologique à cela. En outre, une autre composante biologique a été l’épigénétique comportementale. Donc, si vous grandissez avec des parents qui vous traumatisent continuellement en raison d’une inconstance, d’un manque de soutien, une peur, il semble que quelque chose se passe dans le corps des enfants et il a maintenant été démontré que cela déplace certains gènes effecteurs. Il ne s’agit pas d’une modification génétique, mais simplement des gènes effecteurs et certaines des protéines du corps qui ont tendance à être synthétisées de manière différente et la personne développe une réponse préalable, anormale ou variée, au stress. Ainsi, une personne qui grandit avec des parents qui ont survécu à une catastrophe majeure, à l’Holocauste, à un traumatisme ou à une guerre peut, avec le temps, développer une réactivité excessive, non seulement en acquérant le comportement de ses parents directement par observation, mais aussi en développant certains changements épigénétiques. Le système d’adrénaline a tendance à réagir. Il s’agit d’un mécanisme de survie qui existe probablement aussi chez les animaux.

MA : Je me souviens qu’ils ont en fait testé cela sur des souris, in traumatisant intentionnellement une souris et même si sa progéniture n’avait pas été traumatisée, il me semble me souvenir que la progéniture de la progéniture présentait également des symptômes de stress post-traumatique et de dépression.

AN : Exactement. Beaucoup de travail chez les souris ou les rats, par exemple, [il y a] un traumatisme implicite où le rat a été traumatisé à la naissance puis a été laissé aux soins de la mère, et ensuite plus tard dans la vie avec le même rat vous pouvez reproduire le même choc, juste un choc très léger, [et] les rats traumatisés à la naissance réagissent de manière excessive et ont une réaction anormale par rapport aux rats qui n’ont pas reçu de choc à la naissance. Et puis il y a d’autres études faites sur les singes. Nous savons donc qu’il y a une composante biologique. Mais ce que Yael a mentionné – la composante familiale – est extrêmement importante parce qu’il ne s’agit pas seulement d’être exposé au cours de votre jeune vie, c’est-à-dire à trois, quatre, cinq ans, à l’école maternelle et plus tard…

YD : En fait, notre étude a montré que le comportement parental le plus déterminant se situe à un stade précoce. Cela ne se fait donc pas nécessairement avec des mots mais avec des comportements.

AN : Exactement, non-verbal… Outre les transmissions placentaires, il semble y avoir un mécanisme d’apprentissage au niveau du corps du fœtus qui est indépendant du placenta, sans hormones, et qui a été démontré en envoyant de faibles stimulations par l’abdomen de la mère et après un certain temps, le fœtus tend à reconnaître le stimulant. C’est donc très important car cela nous dit que chez certaines mères qui sont trop réactives ou qui sont impliquées dans des conflits au travail ou à la maison, il y a une composante supplémentaire, une composante apprise de la réactivité qui est indépendante du placenta. Et puis il y a un autre élément, et c’est ce qui est transféré immédiatement après la naissance et pendant les trois premières années précédant l’introduction du langage, c’est-à-dire pendant ce qu’on appelle “l’amnésie de l’enfance”. Pendant les trois premières années, la plupart des gens ne se souviennent pas beaucoup de ces trois premières années de leur vie, mais il semble que ce soit une période très importante où les schémas de réactivité non verbaux se téléchargent. Et c’est un mécanisme universel, il y a beaucoup de recherches en cours qui montrent vraiment l’interaction visuelle, d’œil à œil, en détournant le regard, les mères préoccupées ont une aptitude défaillante à prendre soin des nourrissons, ce que nous savions déjà auparavant, les pédiatres l’ont toujours su mais maintenant il y a des recherches pour cela.

MA : L’une des questions qui se posent dans votre travail est donc qu’il semble y avoir des variations entre frères et soeurs. Donc, mêmes parents, mêmes expériences, variation entre frères et sœurs, comment expliquer cela ?

YD : Chaque enfant grandit en fait dans une constellation familiale différente. Si vous y réfléchissez bien, le premier enfant est un plus deux parents, donc la question n’est pas seulement une question d’ordre de naissance, mais que chaque enfant se trouve dans un milieu différent et que chaque enfant naît à des moments différents de la vie des parents, que ce soit très tôt après le traumatisme ou plus tard. On pensait que l’aîné serait le plus touché. Nos études ont toutefois montré qu’il s’agit en fait des plus jeunes. Ainsi, tout d’abord, chaque enfant a une constellation familiale différente et donc un milieu bio-psycho-social différent où il s’adapte à la vie et apprend à vivre. Et à différents moments de la vie, les parents se comportent différemment. Par exemple, les mères survivantes qui, à l’époque des camps, avaient cessé d’avoir leurs règles – ce qui était le plus souvent le cas – n’étaient même pas sûres de pouvoir enfanter. Le viol, le stress et la faim peuvent créer cela, non seulement chez les survivants de l’Holocauste mais aussi chez d’autres survivants d’événements catastrophiques. Le simple fait de donner naissance ou de tomber enceinte aurait donc pu ressembler à un miracle. Plus tard, cela pouvait être différent.

Maintenant, je voudrais m’attarder sur les différents modes d’adaptation des parents. Donc, dans le cas du mode de vie de la victime, cela se caractériserait par un sentiment que l’enfant a à l’égard du parent, comme si le parent était coincé dans la rupture traumatique, que le parent est surprotecteur et que les émotions du parent sont volatiles. Vous voyez donc à la fois une volatilité émotionnelle et un contrôle. J’utilise ici le mot “parent” avec précaution, car jusqu’à présent, la plupart des implications concernaient les mères… Nous avons testé la perception qu’ont les enfants des mères et des pères et nous avons trouvé des contributions indépendantes à l’éducation et à l’adaptation de l’enfant.

Ensuite, nous avons le mode figé que j’ai mentionné. Dans ces familles, on trouve l’isolement et le détachement émotionnel, l’intolérance pour la faiblesse et tout ce qui est menaçant, à la fois le bonheur et la catastrophe. Ce sont des familles où il y a eu une conspiration du silence dans la famille. L’enfant ne connaissait pas l’histoire… et si on ne parle pas, les blessures continuent à grossir de génération en génération, et le mode figé le montre très clairement. Puis nous avons vu différents types de familles que nous avons appelées le mode combattant, où il y a beaucoup de valorisation de la justice, de valorisation de l’identité juive parmi les Juifs, ou de valorisation de leur propre identité de groupe.Maintenant, lorsque vous faites référence à des réactions pathologiques chez les enfants, lorsque les enfants développent des troubles émotionnels et psychologiques, vous voyez en fait que l’influence vient principalement du mode de vie de la victime et du mode de vie figé. Il semble que le mode de combattant n’ait aucune influence dans un sens ou dans l’autre, ce qui est intéressant. Les gens pensaient donc, de manière stéréotypée, que lorsque je décrivais ces modes, le mode de combattant contribuerait à la santé ou au bien-être. Mais nous avons découvert que le mode de combat n’influence ni d’une manière, ni d’une autre. Mais ce sont ceux qui grandissent dans des foyers du mode victime ou figé qui semblent développer l’impact d’adaptation réparatrice le plus élevé.

Je voudrais donner quelques détails supplémentaires sur l’impact de l’adaptation réparatrice. Premièrement, nous avons trouvé chez les enfants ce que nous appelons la protection réparatrice : les enfants protègent les parents et se protègent mutuellement, et c’est le facteur le plus important. Nous avons également constaté ce que je qualifierais d’insécurité quant à leur compétence à rencontrer le monde et à se produire dans le monde. Vous trouvez aussi chez les enfants – là encore, c’est une question d’intensité, donc tous les enfants ne sont pas les mêmes, des intensités différentes – des constrictions psychosociales défensives chez les enfants, ils développent une vigilance envers les autres. Ils partagent également avec leurs parents le besoin de pouvoir et de contrôle, tant sur eux-mêmes que sur les autres. Ce sont les enfants obsédés par l’Holocauste, comme les parents du mode victime. Et nous voyons aussi parmi ceux qui développent une forte intensité de réparation des impacts d’adaptation, une dépendance immature. Ils laissent les parents faire pour eux ce qu’ils peuvent réellement faire pour eux-mêmes, sans raison imposée par la réalité.

Nous avons également constaté de nombreuses différences. Nous avons constaté des différences entre les enfants de survivants qui vivent en Israël et ceux qui vivent en Amérique du Nord. Ceux qui vivent en Israël, même s’ils sont moins riches, disons, leurs pairs ici vivent avec un sens plus satisfaisant de la signification et de la connectivité. Après tout, un traumatisme est une rupture, donc ce qui aide à ressusciter le sentiment de connectivité et de continuité serait la guérison, et vous trouvez que l’existence d’une patrie, d’une terre dont vous faites l’expérience comme chez vous d’avant et pour toujours donne ce sentiment de sécurité et de guérison, un sentiment d’appartenance et un sens. Ainsi, par exemple, aujourd’hui dans le monde où nous avons plus de 68 millions de réfugiés, on veut toujours faire ses études à la fois dans le pays d’origine et en dehors, dans la diaspora, parce qu’elles pourraient très bien être différentes. Nous ne pouvons pas nous contenter de généraliser.

MA : Ces manifestations, qu’elles soient psychologiques ou physiques, en particulier les négatives, les maladaptées que vous avez mentionnées, le SSPT, la dépression majeure, si elles sont plus ou moins statiques, en particulier si elles sont biologiques… y a-t-il une voie de guérison ?

AN : Il y a là deux questions. La première question que j’ai sentie était “Y a-t-il quelque chose de statique dans la transmission intergénérationnelle ?” et la réponse est non, ce n’est pas statique, c’est une cible mouvante. Et c’est pourquoi il est parfois difficile pour beaucoup de gens de comprendre qu’il existe de grandes variations entre les personnes en termes de résultats, de manifestations, et aussi de vie en général. N’oubliez pas que le résultat est lié à une interaction dans la famille avec les enfants et leurs parents, et que cela varie bien sûr d’un enfant à l’autre. Des enfants différents signifient des moments différents dans la vie des parents, qui peuvent être totalement différents même s’ils ont un traumatisme sous-jacent, mais ils y font face différemment. Et puis il y a les enfants. Chacun des enfants peut avoir un tempérament différent à la naissance, c’est une personne différente, et même s’ils sont immatures à la naissance, nous savons, grâce à des études sur les nourrissons, que des enfants différents ont des tempéraments différents. Vous avez donc des interactions différentes : certains enfants plus exigeants défient davantage leurs parents et, très souvent, ceux-ci régressent au point où ils deviennent eux-mêmes plus symptomatiques et plus dépendants, ce qui peut devenir un problème, et cela peut varier d’un enfant à l’autre. Je pense donc qu’il s’agit d’un élément.

L’autre partie que vous avez mentionnée est la partie physique. Le physique est quelque chose que nous ne devrions pas distinguer, car il y a une continuité entre le physique et le psychologique et le mental. Ils se produisent tous en même temps. Nous savons maintenant, grâce à de nombreux travaux sur le système vagal, le système nerveux autonome, que le cortex et les différentes fonctions corticales, y compris l’exposition au comportement des parents… se manifestent dans les réactions autonomes et sont ensuite apprises ou acquises par des modèles. Il est donc certain que cela s’inscrit et c’est très important. Il n’est donc pas surprenant que certains des enfants issus de parents ayant subi un traumatisme présentent plus tard des symptômes somatiques. Mais dans d’autres cas, cela ne se produit pas parce qu’ils n’ont pas l’intensité de l’exposition pour affecter l’ensemble de leur corps neuroendocrinien et physique. Comme vous pouvez le voir, il y a une grande variabilité et avec des niveaux d’exposition très élevés, le corps peut certainement être affecté et, à long terme, avoir des problèmes immunologiques physiques. Le système immunitaire est très sensible en termes d’interactions précoces et il est programmé très tôt dans la vie. Le corps est donc réécrit en fonction des traumatismes subis par les familles intergénérationnelles. En bref, la réponse à votre question est donc oui, il y a beaucoup de participation physique. Est-ce toujours le cas ? Non. Parfois, c’est le cas et parfois, comme nous l’avons vu, les réactions physiques peuvent en fait être un élan pour réussir dans la vie. Nous avons souvent vu des individus issus de familles souffrant de traumatismes, qui sont par nature angoissés, mais qui s’en sont servi comme d’une sorte trampolin pour la réussite, d’une manière un peu névrotique. Le résultat, la variabilité du résultat est donc énorme dans ce cas.

YD : Il y a différentes dimensions où le traumatisme est entré dans le système. La psychothérapie pourrait très bien aider à traiter les manifestations physiques ainsi que de nombreuses autres manifestations. Il n’est tout simplement pas vrai que ce qui se manifeste dans le corps est plus stable ou plus immuable que dans le cœur, dans l’esprit, dans l’âme, et il est vraiment important de le comprendre. Ce que nous observons, ce sont des manifestations de différentes dimensions de l’organisme.

AN : C’est tout à fait exact. Et des recherches ont maintenant démontré que le système immunitaire, par exemple, a une représentation très importante dans la zone méningée du cerveau, qui est extrêmement sensible aux interactions sociales et interpersonnelles. Très souvent, vous avez donc modifié le système immunitaire par des interactions et les interactions sociales sont très précieuses pour l’évolution. La psychothérapie est basée sur un processus très évolutif et interactif. Ce que nous savons évidemment, c’est que les traumatismes peuvent entraîner des symptômes très résistants au traitement ou de très graves symptômes de SSPT. Mais dans ces cas-là, le physique et le psychologique sont presque parallèles, et quand quelque chose est résistant, il faut juste beaucoup plus de travail, mais quand ils réagissent, ils réagissent en groupe et vous voyez une amélioration de toute la fonctionnalité du corps et du cerveau.

YD : Permettez-moi d’ajouter que nous avons constaté qu’indépendamment de la catégorie de diagnostic des parents, chez les enfants, la manifestation la plus élevée de la psychopathologie était celle du trouble d’anxiété généralisée, la deuxième plus élevée étant la dépression. Le SSPT était le plus faible chez ces enfants. Il est important de ne pas présumer d’une corrélation individuelle entre la psychopathologie du parent et celle de l’enfant. C’est en quelque sorte logique, car le trouble d’anxiété généralisée exprime le sentiment que le monde est un endroit dangereux, que vous avez peur partout.

AN : Oui. Cela nous ramène à l’époque où nous savions, il y a de nombreuses années déjà, que le SSPT ne se transmet jamais d’une génération à l’autre, mais que le traumatisme l’est, l’héritage du traumatisme. Il est maintenant important de parler de l’anxiété généralisée, car celle-ci est une condition d’adaptation évolutive – c’est la survie. Qu’est-ce donc que l’anxiété généralisée au niveau du système nerveux ? Il s’agit d’un seuil de réponse à la stimulation externe qui se traduit parfois par des sentiments d’anxiété, ce qui est un signal, parfois, juste des sensations de palpitations et de désactivité et le fait de scruter l’environnement. C’est donc un seuil de réponse abaissé qui est adaptatif et il est logique qu’il soit présent. Cela étant dit, il y a là une question importante du point de vue de la psychopathologie. Ce que nous savons de la psychiatrie, c’est que les personnes qui souffrent d’anxiété généralisée sont plus susceptibles de développer d’autres troubles psychiatriques à long terme…

MA : Conclusions finales Yael Danieli ?

YD : J’aimerais ajouter que nous avons maintenant développé pour la première fois des mesures objectives psycho-comportementales pour les héritages de traumatismes multi-générationnels qui sont déjà traduites dans plus de vingt langues et qui sont étudiées non seulement chez les enfants des survivants de l’Holocauste mais aussi chez les petits-enfants et sont également étudiées par de nombreuses populations différentes qui ont subi des traumatismes de masse. Cela inclut les Arméniens, les Cambodgiens, les Rwandais, etc. Et comme je l’ai dit, l’une des recommandations que nous faisons toujours en raison de nos conclusions interculturelles est que lorsque vous étudiez une population au passé traumatique, il est bon de l’étudier à la fois là où elle vit actuellement, peut-être avec l’histoire d’un réfugié, mais aussi dans son pays d’origine car nous avons constaté des différences significatives. Après toutes ces années, nous avons enfin construit un centre international pour l’étude, la prévention et le traitement des traumatismes transmis de génération en génération, qui entreprend des recherches, est pluridisciplinaire et multidimensionnel, et il est important que les gens le connaissent comme une ressource majeure.

MA : Et pour finir, André Novac ?

AN : Je suis très préoccupé par les changements politiques internationaux et nationaux actuels, les changements d’attitude. Ce que je voudrais juste répéter, c’est que le travail sur la transmission intergénérationnelle des traumatismes sert à quelque chose. Il nous apprend tout d’abord que dans les familles de personnes victimes de traumatiséesmes, il y a un récit du traumatisme qui persiste. On apprend aussi que ce récit du traumatisme peut parfois faire des victimes des bourreaux, d’où un cycle de traumatisme dont on a beaucoup parlé. Mais je suis très préoccupé par le fait que ce à quoi nous assistons actuellement, tant au niveau international que national, avec des millions de réfugiés dans le monde entier qui sont traumatisés, des familles séparées, est quelque chose qui pourrait créer un héritage négatif à l’avenir. Je suis très préoccupé par le fait que tout le travail que nous avons fait en matière de traumatisme et tout l’enseignement et l’éducation sont très souvent ignorés par les dirigeants politiques.

YD : Je suis à cent pour cent avec André sur ce point. Je suis convaincu que les dirigeants doivent réaliser que les résultats des décisions immédiates peuvent se perpétuer non seulement dans une génération mais de génération en génération, et qu’ils doivent s’en souvenir lorsqu’ils prennent leurs décisions. Ils doivent vraiment garder à l’esprit et être conscients de la durée des effets des décisions politiques.

AN : À présent, je suis plus préoccupé par la relation entre les récits individuels et les récits sociaux et je pense que nous pourrions nous demander, à un moment donné, si les démocraties disposent d’une méthodologie intégré pour réfléchir aux conséquences à long terme? Je suis d’avis que c’est un échec global des démocraties et que quelque chose est resté à la traîne en ce qui concerne le bien-être psychologique des gens à long terme.

Traduit par courtoisie depuis The University of Auckland

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