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La recherche se penche sur les causes des cauchemars qui hantent les femmes ayant survécu à un traumatisme sexuel

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Résumé : Le fait d’avoir des difficultés à s’endormir, en plus de se remémorer les expériences traumatiques et autres événements perturbants avant de dormir, augmente les chances des survivants de traumatismes sexuels de faire des cauchemars post-traumatiques.

Source : Université du Kansas

On estime que jusqu’à 88% des victimes de viols ou d’agressions souffrent de cauchemars persistants qui peuvent se produire plusieurs fois par semaine, a priori de manière aléatoire.

Une nouvelle étude de psychologues de l’Université du Kansas vient d’être publiée dans le Journal of Traumatic Stress. Elle tente de faire la lumière sur les déclencheurs des cauchemars post-traumatiques – un sujet qui n’a fait l’objet que de peu d’études.

Cette étude est la première à montrer que le fait d’avoir des difficultés à s’endormir, tout en pensant au traumatisme ou à d’autres événements négatifs avant de dormir, pourrait augmenter les chances de faire un cauchemar post-traumatique.

”Nous avons constaté que la “latence d’endormissement”, c’est-à-dire le temps qu’il faut à une personne pour s’endormir, et l'” activation cognitive pré-sommeil “, c’est-à-dire le fait de s’inquiéter ou de réfléchir avant d’aller au lit, étaient les deux principaux indicateurs d’un cauchemar “, a déclaré l’auteur principal, Westley Youngren, doctorant en psychologie clinique à l’Université de Californie.

Dans le cadre de cette étude, M. Youngren et ses co-auteurs, Nancy Hamilton, professeur associé de psychologie clinique à la KU, et Kristopher Preacher de l’université Vanderbilt, ont recruté 27 étudiantes qui ont fait état de cauchemars fréquents liés à des traumatismes sexuels. En plus des entretiens et des questionnaires visant à évaluer le niveau de dépression générale et les symptômes liés à l’anxiété, ces participantes ont été invitées à remplir des registres avant et après leur sommeil, et ce pendant six jours.

“Si une personne mettait 60 ou 90 minutes à s’endormir et que pendant ce temps elle s’inquiétait ou pensait au traumatisme, elle risquait alors de faire un cauchemar”, a déclaré M. Youngren. “C’est généralement l’interaction des deux qui permettait de prédire l’apparition d’un cauchemar. C’est en réalité amorcer l’esprit pour avoir un contenu de rêve sur le traumatisme, qui va ensuite se traduire par un cauchemar”.

M. Youngren a déclaré qu’il espérait que les résultats pourraient être utilisés dans un cadre clinique pour aider les survivants de traumatismes sexuels à réduire ou à éviter les cauchemars.

“Les cauchemars récurrents sont assez fréquents chez les survivants de traumatismes, et ils sont pénibles – se manifestant souvent comme des cauchemars de l’événement exact qui s’est produit”, a-t-il déclaré. “Si un individu est violé, il peut faire des cauchemars d’agression à nouveau, tout comme les personnes qui ont été au combat font des cauchemars de combat”.

Les cauchemars post-traumatiques sont liés à l’insomnie et peuvent se produire simultanément avec la dépression, l’anxiété, les facteurs de risque cardiovasculaire, l’abus d’alcool, les idées suicidaires et les tentatives de suicide.

Actuellement, on prescrit notamment un médicament pour le rythme cardiaque appelé Prazosin ainsi qu’une technique thérapeutique qui permet à un survivant de “réécrire” ses cauchemars pour s’habituer à rêver différemment. M. Youngren a déclaré qu’une compréhension plus précise de ce qui déclenche les cauchemars pourrait conduire à des traitements plus efficaces.

“La thérapie basée sur la réécriture a certes plus d’effets que l’utilisation de la Prazosine, mais elle n’est toujours pas aussi élevée que d’autres types de traitements pour d’autres troubles psychologiques”, a déclaré M. Youngren.

L’intérêt de M. Youngren pour la recherche sur les cauchemars traumatiques remonte à l’époque où il était un marine américain.

“Quand j’étais dans l’armée, je me disais : ‘Bon, je veux trouver un travail où je peux dormir tout le temps’. Parce que je ne dormais pas du tout dans l’armée. J’ai donc voulu faire des recherches sur le sommeil. J’ai fait mes études de premier cycle à l’université de Tulsa avec une personne qui a créé l’un des traitements contre les cauchemars. J’ai commencé à travailler avec elle et à m’impliquer dans le travail de traumatologie – et j’ai vraiment compris que les cauchemars étaient la combinaison parfaite entre la recherche sur le sommeil et le travail de traumatologie. Je suis donc devenu un vrai passionné et j’ai cherché une expérience de troisième cycle où je pourrais étudier ces cauchemars post-traumatiques, ce qui m’a amené à l’Université de Californie.

M. Youngren prévoit d’obtenir son doctorat d’ici 2022 et espère faire carrière dans la recherche sur les cauchemars post-traumatiques.

Source : Université du Kansas

Contacts pour les médias : Brendan M. Lynch – Université du Kansas

Recherche originale : Accès fermé – “Assessing Triggers of Posttrauma Nightmares”. par Westley A. Youngren, Nancy A. Hamilton, Kris j. Preacher.

Journal of Traumatic Stress doi:10.1002/jts.22532

Traduit par courtoisie depuis Neuroscience News

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